一种全年灌溉作物的新方法

到2019年底,初创公司Khethworks开始销售其团队内部所说的320瓦太阳能水泵的“版本1”。这个水泵可以让依赖农作物收成的印度农民全年都有饭吃,而不必受限于四个月的季风季节。在短短几个月的时间里,该产品已经开始改变印度缺衣少食的农民的命运,提高了家庭的生活水平,影响了整个村庄。

但是要实现第一个版本既不快也不容易。Khethworks的联合创始人兼首席执行官凯蒂•泰勒(Katie Taylor)表示,从2014年开始,Khethworks开始了一段不妥协的旅程,旨在打造一款适合农民生活方式、将脆弱社区的风险降至最低的产品。

这种方法迫使Khethworks拒绝更容易的商业化途径。但是现在这个泵已经可以使用了,生产过程也已经准备就绪,公司的创始人,包括Kevin Simon SM ‘ 15 PhD ‘ 19和Victor Lesniewski SM ‘ 15,都很高兴能够扩大这个他们知道可以改变生活的产品的应用范围。

一次长途旅行

印度东部农村地区的许多农民只能获得有限的电力,这使得他们很难在雨季(6月至9月)以外的时间利用他们种植作物所需的地下水。在旱季耕种的一种方式是租用使用柴油或煤油的水泵,但泰勒说,这种选择让农民在支付了高昂的租金和燃料费用后几乎没有任何利润。

这种情况迫使许多农民每年在季风季节之后离开他们的村庄,去从事需要体力的农民工工作——在农作物价格处于最高价的时候,由于供应减少,他们不得不离开家庭。

2013年,作为麻省理工学院的研究生和塔塔研究员,泰勒在印度东部的旅行中学到了这一切。当时,她正在与小农合作,设计一种便宜、低压的滴灌系统。她很快意识到更大的问题是获取地下水,所以她与Simon、Lesniewski和Marcos Esparza’15(一位已经离开公司的联合创始人)合作,他们是她在2.760(全球工程)课程的同学。学生们开始在夜间和周末工作,以开发一种地下水泵,这种泵使用的是旱季农民最可靠、最丰富的资源:太阳。

从一开始,创始人就非常重视对小农现有做法和偏好的熟悉。

泰勒说:“我们在麻省理工学院(MIT)发明了这项新奇的技术,然后考虑它在哪里可以应用。”“我们从一开始就从农民那里获取信息。”

泰勒估计,在麻省理工学院上课期间,她曾8次前往印度,并对GEAR实验室主任、麻省理工学院职业发展助理教授阿莫斯·温特(Amos Winter)表示感谢,因为她鼓励学生在课堂之外追求创意。

这些旅行给创始人带来了一些深刻的(如果是艰难的)时刻。泰勒还记得在麻省理工学院的一次暴风雪中,他对原型机进行了最后的润色,并计划当天晚些时候起飞。创始人进行试验的村庄的典型路线包括飞往孟买的航班、飞往加尔各答的航班、7小时的火车旅行和2小时的汽车旅行。事情很少按计划进行。

泰勒回忆道:“为了(2015年2月)的发布会,我和凯文多年来一直在晚上和周末工作。”“我们在机械车间里呆了很长时间……终于到了这个村子,所有的农民都很兴奋——第一天机器就坏了。我记得那辆一个半小时的吉普车从村子开回旅馆,那是我一生中最悲伤和生气的一次。从那以后,我有过很多‘有趣的’时刻。”

从那时起,国父们就开始为旅行做准备。还有一次,当他们需要更换水泵时,他们在酒店房间里安装了一台焊锡机,并打开了一扇通风门。酒店的工作人员不知所措,只是拉起椅子看着。

泰勒和莱希涅夫斯基在完成了麻省理工学院马丁信托创业中心(Martin Trust Center for MIT Entrepreneurship)的夏季创业加速器delta v项目后,于2016年初搬到了印度,而西蒙则留在麻省理工学院攻读博士学位。尽管这些挑战并没有在他们到达印度时停止,泰勒认为搬家对公司来说是一个非常有益的决定。

“搬到印度的全部意义在于,我们可以花更多的时间与农民在一起,得到更多的反馈,在印度生产,建立一个本地团队,”泰勒说。“在远处做这些事是目光短浅的。”

实际上,自从搬迁以来,两位创始人已经取得了一系列重要的里程碑,包括获得了早期的资金,从印度政府那里获得了水泵设计的专利,并在印度西部城市浦那建立了一个制造基地。Khethworks还计划在今年筹集更多资金。

当创始人准备开始销售他们的产品时,他们很谨慎地以符合公司使命的方式进入市场。

泰勒说:“多年来,我们的一些组织说,‘这听起来不错,给我一万个水泵,其余的由我们来处理。’”“但有时,愿意这么做的人可能并不关心执行或后续的维修之类的事情。我们如此关心它的负责任性,以至于我们拒绝让我们承担的任何风险落到农民的背上。也许我们可以走得更快一些,但我很高兴我们的做法合乎道德。”

冲击工具

从远处看,你可能会猜想有人正拿着Khethworks的水泵去海滩。再走近一些,你会看到一个农民带着一个小手提袋,一个看起来像午餐盒的控制器,还有两块太阳能电池板,每块面积大约是乒乓球桌的四分之一。

这个手提袋里装的是一种被称为潜水式离心太阳能泵的东西,这是该系统便携性、低价格和高效率的关键。太阳能驱动泵弯曲的三角形通道的旋转。当泵被放入水中时,流体从中心轴被推到管道的末端,推动地面上的水。泰勒说,与其他当地可用的泵相比,Khethworks的解决方案的效率要高出两到三倍,使它能够与更小、更便宜的太阳能电池板一起工作。

为了让水泵运转起来,农民们先把面板、水泵和控制器连接起来,然后把水泵接到田里的管道上,把水泵投入水中,然后打开开关。

泵的重量不足10磅,泰勒曾见过老年妇女轻松地搬运太阳能电池板。可携带性是至关重要的,因为在许多村庄里,农民会把他们的贵重物品放在床上,以避免被盗。

大约有60名农民在试验中使用了这种水泵,Khethworks计划到2020年第一季度末向恰尔肯德邦和西孟加拉邦的农民出售100台水泵。

目前,该公司只向印度东部几个地区的农民出售产品。泰勒说,早期的采用者每年利用水泵多赚几千卢比,这对许多家庭来说是一笔变革性的收入。农民们还经常与邻居们分摊水泵的费用,并在整个旱季分摊费用,这大大增加了Khethworks的影响。

对于版本1来说还不错。事实上,泰勒已经记不清她的团队设计了多少个版本,但大致在30到40个之间。即使承认困难时期,她也不会有其他的方式。

泰勒说:“我们的需求总是超出我们的承受能力,所以能让多年来一直想要这个产品的人用上它,真是令人兴奋。”“我们只是想帮助农民赚更多的钱。这很简单。现在我们希望在更大的范围内实现这一目标。”

新闻旨在传播有益信息,英文原版地址:http://news.mit.edu/2020/khethworks-irrigate-india-0110

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